NASA拟2022年造访这颗小行星 价值1000兆美元

稿源:凤凰科技

代号为“16 Psyche”的小行星相当于一大块金属,成分为铁、镍和贵金属。按目前的价格计算,这些金属价值1千亿亿,也就是1000兆(1后边跟19个0)美元。NASA(美国航空航天局)计划2022年发射宇宙飞船造访“16 Psyche”,到达时间为2026年。 “16 Psyche”与太阳的距离是地球的3倍,直径约为252公里。

NASA计划提前造访“16 Psyche”,它不仅将宇宙飞船发射时间提前1年至2022年夏季,还规划了更高效的轨道,可以大大缩短宇宙飞船到达“16 Psyche”的时间。

新轨道意味着宇宙飞船不再需环绕地球飞行提高速度,不再靠近太阳飞行(对热保护的要求降低)。根据计划,宇宙飞船将于2026年到达“16 Psyche”,比原定计划提前4年。

NASA造访“16 Psyche”的目的是收集更多有关太阳系的信息。“16 Psyche”是小行星带的众多成员之一,不同于其邻居的是,“16 Psyche”似乎是完全由铁和镍组成的——就像地核那样。再考虑到其尺寸,“16 Psyche”被认为是行星内部结构的残骸。

小行星由原始物质——太阳系起源的尘埃云——组成,不同类型的小行星类似尘埃云生成行星时的不同步骤。这意味着它们可以揭示太阳系的起源和演化过程。

科学家认为,“16 Psyche”可能是与地球相似的一颗行星金属内核的残骸,在一次巨大的行星碰撞过程中被“剥去”了地幔。

NASA探索小行星还有其他原因,其中之一是防止它们与地球相撞,给人类带来毁灭性灾难。

约6500万年前一颗宽15公里的小行星与地球相撞,被认为与恐龙灭绝有关。2013年发生在俄罗斯车里雅宾斯克上空的30米直径小行星爆炸事件,给地面人员造成了伤亡。

我们需要对小行星的物理构造和成分有尽可能多的了解,以设计保护地球的最佳方案。

小行星还能提供资源。含有水和其他重要原材料的小行星,能成为人类探索太阳系的跳板。轨道与地球轨道相交的小行星,可能成为人类采矿的目的地,提供地球上被消耗殆尽的原材料,减少对地球环境的危害。Planetary Resources等公司和卢森堡等国家已经在开展相关研究。

造访“16 Psyche”的宇宙飞船将携带有4台仪器:一台相机、一台伽马射线分光仪(探测化学元素)、一台磁强计和一台无线电重力实验设备。它们收集的数据,将有助于我们确定“16 Psyche”是行星的内核,还是只是一大块没有熔化的金属。

如果“16 Psyche”是行星内核,它将帮助我们准确地了解地核。

“16 Psyche”距离地球230万英里(370万公里),但它蕴藏着巨额财富。如果被“拖回”地球,仅它蕴藏的金属的价值就高达1千亿亿美元,足以破坏地球上商品的价格,造成全球经济——价值73.7万亿美元——崩溃。

NASA并不计划把这颗小行星“拖回”地球,它探索这颗小行星的目标是了解在形成、演化早期,行星是怎样分成不同层的。

12月份研究人员还提出,“16 Psyche”上有水,这使得它可能成为人类登陆火星的“加油站”。NASA“16 Psyche”项目首席科学家林迪·埃尔金斯-坦顿(Lindy Elkins-Tanton)说,“水可以用来生产火箭燃料,或供人饮用,因此我们将有一个由水和金属组成的‘加油站’。”

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